OceanGate fait face au COVID-19 et se prépare pour des voyages sur le Titanic


OceanGate Titan sous
Le submersible Titan d’OceanGate fait peau neuve pour les voyages sur le Titanic. (Photo OceanGate)

OceanGate, basé à Everett, dans l’État de Washington, se prépare à envoyer des explorateurs pour inspecter l’épave du Titanic dans son propre submersible sur mesure, mais parfois faire face à la pandémie de coronavirus peut sembler aussi difficile que de plonger à 12500 pieds sous la surface de l’océan Atlantique.

Par exemple, il y a eu le temps qu’OceanGate a dû récupérer du matériel en fibre de carbone qui a été retenu au Marshall Space Flight Center de la NASA en Alabama en raison d’un verrouillage causé par un coronavirus.

«Ils ont dû envoyer une équipe de matières dangereuses dans l’installation», se souvient aujourd’hui le fondateur et PDG d’OceanGate, Stockton Rush. «C’était en mars et nous avons sorti notre matériel et notre équipement. Je ne pense pas que la NASA soit de nouveau opérationnelle, même maintenant. »

Avec le recul, envoyer l’équipe de matières dangereuses « était la bonne chose à faire » malgré les tracas et les dépenses, a déclaré Rush, car cela a permis de maintenir le processus de fabrication de la coque d’OceanGate sur la bonne voie pour les plongées prévues l’été prochain sur le Titanic.

Maintenant, ce processus est bien en cours chez Electroimpact et Janicki Industries, deux entreprises au nord de Seattle qui sont mieux connues comme entrepreneurs en aérospatiale.

Rush a déclaré que l’expérience lui avait appris une leçon que d’autres PDG de startups peuvent appliquer lorsqu’ils font face aux effets de la pandémie: «Être agile et ne pas attendre est le seul moyen de survivre», a-t-il déclaré.

Une autre leçon a à voir avec la résilience. Même avant que le virus ne frappe, OceanGate a dû reporter ses plans pour les plongées dans le Titanic en raison de problèmes techniques ainsi que de problèmes logistiques liés à la réglementation maritime entre les États-Unis et le Canada.

2020 a littéralement été une année de reconstruction pour le projet Titan: des tests en eau profonde ont montré que la coque en composite de carbone du submersible n’était pas aussi robuste qu’elle aurait dû l’être pour des cycles répétés de pressurisation. C’est pourquoi une nouvelle coque est fabriquée pour répondre aux normes de qualité aérospatiale. Plusieurs modèles de sous-échelle ont été testés et les travaux d’enroulement de fibre pour la coque de 5 pouces d’épaisseur digne de la plongée devraient commencer la semaine prochaine, a déclaré Rush.

« Cela va prendre jusqu’à deux mois pour faire cette mise en page », a déclaré Rush. «Nous devons y remédier chaque centimètre carré environ, et il y a beaucoup de logistique et de manutention, mais ce fut un excellent projet.»

Pendant ce temps, OceanGate a mis un autre de ses submersibles, Cyclops 1, à une utilisation rentable. Le mois dernier, l’équipe d’OceanGate a emmené trois citoyens explorateurs – la passionnée de plongée Renata Rojas, ainsi que le scénariste de la comédie télévisée «Simpsons» Mike Reiss et sa femme, Denise – dans les profondeurs de l’Hudson Canyon au large des côtes de New York.

Au dire de tous, le trio a apprécié de voir les sites à 300 mètres plus bas. «C’est le plus bas que j’ai sombré depuis que j’ai écrit un épisode de« Charles in Charge »en 1985» Reiss a tweeté.

D’autres plongées sont prévues à partir de la semaine prochaine, et cette fois-ci, l’itinéraire comprendra une visite de l’épave du U-869, un sous-marin allemand nazi qui a coulé au large des côtes du New Jersey en 1945.

Rush est heureux que Cyclops 1 soit de retour dans les affaires, après des mois de distanciation sociale. «Une grande partie de ce problème est de nouveau mouillé», dit-il. Une fois qu’OceanGate aura terminé ce que la société appelle ses «épaves de l’expédition en haute mer du nord-est», Cyclops doit être entreposé pour l’hiver à l’Université de Rhode Island.

Dans les mois à venir, l’accent sera mis sur Titan et son relooking extrême. Le submersible est prévu pour des essais de pression au Deep Ocean Test Facility à Annapolis, dans le Maryland, suivis de croisières shakedown à Puget Sound en mars et avril. «Ensuite, il ira sur la côte Est et plongera dans l’Hudson Canyon à 4 000 mètres, avant de se rendre sur le Titanic fin mai», a déclaré Rush.

OceanGate a dû réduire ses opérations en raison des tensions financières associées à la pandémie. «Il a été très difficile d’amener des clients potentiels à parler de leur participation à quoi que ce soit, jusqu’aux deux derniers mois environ», a reconnu Rush. « Maintenant, les gens commencent à se demander: » Que vais-je faire l’été prochain? «  »

En raison des réductions et des annulations, des places supplémentaires sur les voyages du Titanic se sont ouvertes pour les explorateurs citoyens, également connus sous le nom de spécialistes de mission. (OceanGate évite de les appeler «touristes» car ils sont considérés comme faisant partie de l’équipage, avec des tâches sur le pont pendant l’expédition.)

Jusqu’à neuf spécialistes de mission à la fois seront transportés sur un navire de soutien pour chaque expédition de 10 jours. Ils plongeront à tour de rôle, trois à la fois, pour une excursion d’une journée sur l’épave du Titanic, vieille de 108 ans, en compagnie d’un pilote professionnel et d’un chercheur. Et ils participeront à une enquête qui alimentera une base de données d’images haute résolution adaptées aux documentaires télévisés et aux expériences de réalité virtuelle.

Six expéditions sont prévues, de fin mai à juillet. Le prix de la participation a commencé à un peu plus de 100 000 $ – l’équivalent ajusté en fonction de l’inflation du prix d’un billet de première classe sur le Titanic en 1912 – mais les frais ont depuis augmenté jusqu’à 125 000 $.

RMS Titanic Inc., qui détient les droits de sauvetage du site du naufrage, prévoit sa propre expédition en juin prochain pour couper dans le navire et récupérer le télégraphe sans fil Marconi qui a envoyé des appels de détresse lors du naufrage.

« Nous aimerions être là-bas quand ils sont là-bas, et nous avons eu des discussions avec eux pour pouvoir être sur place », a déclaré Rush. « Nous voulons certainement nous assurer de ne pas interférer avec leurs opérations, mais je pense que ce sera une relation à valeur ajoutée à mesure que nous nous rapprochons. »

Si tout se passe comme prévu, l’été prochain marquera le début d’une série d’expéditions annuelles sur le Titanic, visant à documenter la désintégration accélérée de l’épave.

En janvier, OceanGate a annoncé avoir levé 18,1 millions de dollars d’investissements pour la construction de deux nouveaux submersibles – mais Rush a déclaré que le chiffre avait fini par se rapprocher de 16 millions de dollars, en raison de revers financiers liés à la pandémie. En raison du manque à gagner, OceanGate a décidé de commencer la révision du Titan et de reporter la construction du deuxième sous-marin à l’année prochaine.

À ce moment-là, Rush espère que les voyages vers le Titanic feront sensation – dans l’océan, et peut-être sur un écran près de chez vous.

«Nous pensons que 2022 sera beaucoup plus axé sur les médias. Il y a certaines organisations à qui nous parlons de cela », a déclaré Rush. «Une des choses que les gens des médias veulent, c’est toutes sortes d’éclairage supplémentaire et de robots volants. Ils ont une longue liste de souhaits, et je pense que d’ici 2022, nous pourrons tenir compte de cette liste de souhaits sans mettre un stress excessif sur les opérations normales. »