Avec COVID-19 à l’esprit, Blue Origin se prépare pour un test de vaisseau spatial


Nouveau débarquement Shepard
Le booster réutilisable New Shepard de Blue Origin fait son atterrissage en décembre 2019 (Photo Blue Origin)

Après un intervalle de neuf mois, l’entreprise spatiale Blue Origin de Jeff Bezos, PDG d’Amazon, prévoit d’envoyer son vaisseau suborbital New Shepard sur un vol sans équipage dans l’espace et de revenir jeudi, pour tester un système d’atterrissage de précision pour la NASA.

Et ce n’est pas la seule nouvelle expérience pour le programme d’essais en vol New Shepard de Blue Origin, âgé de cinq ans: ce 13e vol d’essai sera le premier à être effectué depuis le début de l’épidémie de coronavirus, et le premier à inclure une sécurité supplémentaire contre le COVID-19 les mesures.

«La sécurité est notre priorité absolue», a déclaré Blue Origin dans un communiqué envoyé par courrier électronique. «Nous prenons toujours le temps de bien faire les choses pour nous assurer que notre véhicule est à toute épreuve et que l’environnement de test est sûr pour les opérations de lancement. Tous les équipages de mission qui soutiennent ce lancement appliquent des mesures strictes de distanciation sociale et de sécurité pour atténuer les risques de COVID-19 pour le personnel, les clients et les communautés environnantes.

Le décollage du port spatial suborbital de Blue Origin dans l’ouest du Texas est prévu jeudi à 10 heures CT (8 heures PT). «Les conditions météorologiques actuelles sont favorables», a déclaré Blue Origin dans le rapport d’état d’aujourd’hui.

Le compte à rebours, le lancement et le vol d’environ 10 minutes seront diffusés via BlueOrigin.com à partir de T-moins-30 minutes. L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, doit fournir une mise à jour spéciale pendant la diffusion Web.

Les préoccupations concernant le COVID-19 font partie des raisons pour lesquelles neuf mois se sont écoulés depuis la dernière sortie de l’embarcation réutilisable New Shepard. Un certain nombre de cas de coronavirus ont été révélés en avril, pendant les premiers jours de l’épidémie, suscitant des inquiétudes parmi les employés.

Se préparer pour le test du système d’atterrissage nécessite également plus de temps et d’attention: ce sera le premier des deux vols de New Shepard à tester des technologies conçues pour être utilisées sur des atterrisseurs lunaires comme celui que Blue Origin et ses partenaires commerciaux espèrent construire pour la NASA. Programme lunaire Artemis.

Pour ce vol d’essai NS-13, l’extérieur du propulseur de fusée à hydrogène de New Shepard a été équipé d’un capteur lidar Doppler, d’un système de navigation par rapport au terrain et d’un ordinateur de descente et d’atterrissage. Ce sont trois des éléments du système d’atterrissage de précision de la NASA pour les missions sur la lune, connu sous le nom de SPLICE.

Blue Origin a testé un système différent pour effectuer des atterrissages autonomes, mais SPLICE est conçu pour traiter beaucoup plus de données. Le système devrait être capable de guider les engins spatiaux à moins de 330 pieds (100 mètres) d’un point désigné, élargissant ainsi les possibilités d’atterrissage lunaire en toute sécurité.

Les tests de technologie d’atterrissage sont financés par une subvention de 3 millions de dollars de la NASA Tipping Point à Blue Origin.

Blue Origin indique que les autres partenaires de charge utile pour ce vol comprendront:

  • Technologies du laboratoire spatial: Space Lab pilotera µG-LilyPond, un système de croissance de plantes autonome destiné à être utilisé en microgravité. Le but ultime est de produire des plantes aquatiques nutritives pour compléter l’alimentation d’un équipage. Au cours de ce vol, la charge utile µG-LilyPond démontrera la croissance de plantes sans sol, en utilisant un flux capillaire passif. La charge utile a été développée par Space Lab en collaboration avec l’Université du Colorado à Boulder. Le programme de recherche sur l’innovation dans les petites entreprises et de transfert de technologies dans les petites entreprises de la NASA a financé le développement de la charge utile et le vol.
  • Institut de recherche du sud-ouest: SwRI pilotera deux charges utiles, BORE II et LAD-2. BORE II testera un nouveau système d’échantillonnage du sol et d’ancrage aux astéroïdes et autres destinations à faible gravité. Le but de ce système est de faire progresser l’exploration et de soutenir l’utilisation des ressources in situ. La charge utile LAD-2 démontrera les interactions du liquide et du gaz en apesanteur. Les applications comprennent le stockage et la gestion des propulseurs cryogéniques pour les systèmes de propulsion dans l’espace. Les deux vols de charge utile ont été financés par le programme Flight Opportunities de la NASA.
  • Centre de vol spatial Goddard de la NASA: En collaboration avec l’Université du Maryland, les chercheurs de Goddard relanceront l’expérience Flow Boiling in Microgap Coolers, ou FBMC. Cette charge utile démontre une technologie de refroidissement intégrée pour l’électronique d’engins spatiaux à forte densité de puissance fonctionnant dans une gamme d’environnements gravitaires. Le programme Flight Opportunities de la NASA finance le test de charge utile.

D’autres expériences seront menées pour le Laboratoire de physique appliquée de l’Université John Hopkins, l’Université de Floride, Space Environment Technologies et mu Space Corp., soit un total de 12 charges utiles commerciales.

Blue Origin enverra également des dizaines de milliers de cartes postales dans l’espace et inversement pour la campagne éducative à but non lucratif de la société, le Club for the Future. Certaines des cartes postales porteront un timbre spécial de la NASA Artemis.