Les astronautes de la NASA éclaboussent dans la capsule SpaceX Dragon,


Capsule SpaceX Dragon
La capsule Crew Dragon de SpaceX est hissée sur son navire de récupération avec les astronautes à l’intérieur, tandis qu’un groupe de navires privés observent le périmètre de la zone d’atterrissage dans le golfe du Mexique. (NASA via YouTube)

La première mission d’envoi d’astronautes de la NASA en orbite sur un vaisseau spatial commercial est revenue sur Terre aujourd’hui avec l’éclaboussure d’une capsule SpaceX Crew Dragon dans le golfe du Mexique.

«Au nom des équipes SpaceX et NASA, bienvenue sur la planète Terre et merci d’avoir piloté SpaceX», a déclaré Mike Heiman, membre principal de l’équipe opérationnelle de SpaceX, aux astronautes Doug Hurley et Bob Behnken.

Le splashdown a clôturé une mission de 64 jours vers la Station spatiale internationale, visant à tester le premier Dragon SpaceX à transporter un équipage. Le vaisseau spatial réutilisable a été surnommé Endeavour en hommage aux anciens vaisseaux spatiaux.

En mai, le lancement d’Endeavour au sommet de la fusée Falcon 9 de SpaceX est entré dans l’histoire, et le retour d’aujourd’hui sur Terre l’a également fait: c’était la première fois depuis 1975 qu’un vaisseau spatial de la NASA avec équipage revenait sur Terre en mer, et le premier atterrissage spatial dans le golfe du Mexique. .

La NASA et SpaceX ont choisi un site au large de Pensacola sur Panhandle en Floride, plutôt que des candidats plus à l’est, pour rester loin de la piste de la tempête tropicale Isaias le long de la côte est de la Floride.

La tempête n’était pas le seul danger auquel Hurley et Behnken étaient confrontés: ils devaient compter sur le système de propulseur d’Endeavour pour tirer avec succès pour la descente d’orbite, sur son bouclier thermique pour les protéger de la chaleur de 3500 degrés Fahrenheit de la rentrée atmosphérique, et sur ses parachutes pour faire un atterrissage en toute sécurité dans les eaux vitreuses du golfe.

Un flux vidéo en direct, regardé en ligne par plus d’un demi-million de personnes, a montré l’ouverture des quatre principaux parachutes rouges et blancs et le vaisseau spatial en forme de goutte de gomme frappant l’eau à 14 h 48. HE (11 h 48 PT).

Environ une demi-heure après l’éclaboussure, Endeavour a été hissé à bord d’un navire appelé Go Navigator avec une grue. Une poignée de navires privés ont traversé la zone de débarquement, compliquant l’effort de récupération.

Une fois le Dragon à bord, les travailleurs ont vérifié les lectures chimiques pour s’assurer que les astronautes ne seraient pas exposés à des résidus de carburant toxiques lorsqu’ils sortiraient de l’écoutille. Les chirurgiens de l’air étaient sur place pour aider les astronautes à se réajuster à la gravité terrestre après deux mois en zéro-G. «Nous nous en tirons plutôt bien jusqu’à présent», a déclaré Hurley aux contrôleurs au sol alors que Behnken et lui attendaient l’extraction.

Après un premier contrôle sur Go Navigator, Hurley et Behnken seront emmenés à terre par hélicoptère, puis ramenés à leur base à Houston.

Avant de quitter la station, les deux astronautes ont déclaré qu’ils avaient très hâte de retrouver leurs familles. Et pour aiguiser leur appétit pour les retrouvailles, le réveil d’aujourd’hui est venu sous la forme de messages de leurs enfants. «Ne t’inquiète pas, tu peux dormir demain», a déclaré à son père le fils de 6 ans de Behnken, Theo.

Le but principal de ce vol était de mettre le Dragon à l’épreuve en tant que vaisseau spatial avec équipage, et de toute évidence, il a passé tous ses tests avec brio.

Pendant des années, SpaceX a travaillé dans le cadre d’un contrat de plusieurs milliards de dollars avec la NASA pour mettre à niveau la capsule Dragon afin de transporter les astronautes en toute sécurité vers et depuis la station spatiale. Boeing a un accord similaire, mais en raison de problèmes techniques, son taxi spatial Starliner ne devrait pas être prêt à transporter de l’équipage avant l’année prochaine.

Dragon et Starliner sont censés combler une lacune dans la capacité de vol spatial avec équipage laissée par le retrait de la flotte de navettes spatiales en 2011. Dans l’intervalle, la NASA a dû payer aux Russes jusqu’à 80 millions de dollars par siège pour envoyer des astronautes américains sur des capsules Soyouz.

Pendant leur séjour dans la station spatiale, Hurley et Behnken ont aidé les trois autres membres de l’équipage de l’avant-poste – Chris Cassidy de la NASA et Oleg Skripochka et Ivan Vagner de la Russie – à effectuer des tâches de maintenance et des expériences scientifiques. Behnken a participé à quatre sorties dans l’espace avec Cassidy pour améliorer le système électrique de la station.

Le prochain voyage en équipage de SpaceX Dragon vers la station doit être lancé dès le mois prochain – et l’épouse de Behnken, l’astronaute de la NASA Megan McArthur, fait partie d’un autre équipage de Dragon se dirigeant vers la station au printemps prochain. Le même vaisseau spatial que Behnken a utilisé est destiné à être remis à neuf pour ce vol.